Las preguntas recurrentes entre los que quieren iniciarse en Linux son “Cual es la diferencia entras las numerosas distribuciones de Linux?” y “Qué distribución debo escoger?”. Es difícil responder a esta última pregunta de manera objetiva. Normalmente, los que ya llevamos algo de tiempo usando Linux te recomendaremos la distro que usamos actualmente o alguna que por razones sentimentales es nuestra favorita. Aunque, siendo honestos, también la primer pregunta sobre las diferencias entre distros, es complicada de responder. Te encontrarás tantas respuestas como usuarios de Linux para ambas preguntas. Trataré de dar mi respuesta a estas preguntas en los siguientes párrafos.

Cual es la diferencia entras las numerosas distribuciones de Linux?
Todas las distribuciones de Linux (llamadas tambien Linux distros o GNU/Linux distros) comparten el mismo núcleo del sistema operativo, conocido como Kernel. Actualmente hay unas 300 distribuciones en desarrollo activo. Cada distribución consiste en una amplia colección de software como procesadores de palabras, hojas de cálculo, reproductores de archivos multimedia, aplicaciónes de bases de datos, etc. Aquí encontramos la primera diferencia importante, en el software que viene incluido en cada distro.

Hay distribuciones comerciales por las que hay que pagar una licencia. Otras, la gran mayoría, son software libre. Algunas, de hecho las mas populares, son software libre pero al mismo tiempo ofrecen soporte comercial como Fedora, openSUSE, Ubuntu, y Mandriva Linux, proporcionado por sus auspiciadores Red Hat, Novell, Canonical Ltd., y Mandriva, respectivamente. Otras distros, también muy populares, estan completamente mantenidas por la comunidad como Debian y Gentoo. Y otras no están relacionadas con empresa o comunidad alguna, siendo la distro mas popular de este caso Slackware.

Algunas distros estan diseñadas para servir como sistemas operativos completos para computadoras personales o de escritorio, servidores, o netbooks. Otras, las llamadas minimalisticas, son normalmente usadas para sistemas integrados (embedded systems) o para arrancar desde una memoria USB o Floppy. Hay otras, que incluyen versiones LIVE (LIVE CD) que permiten probarlas sin necesidad de instalar nada en tu disco duro, al correr solamente desde el CD.

En el entorno de escritorio (desktop environment en inglés) encontramos otra diferencia. GNOME, KDE y Xfce son los entornos de escritorio mas populares en Linux. Estos estan basados en el sistema/protocolo de interfaz gráfica de usuario (GUI) X Window System (comúnmente llamado X o X11). Esta, en mi opinión es la principal diferencia, puesto que salta a la vista.

Otra diferencia importante radica en el sistema de gestión de paquetes (package management system). Entre los mas populares estan los basados en RPM (Red Hat), DEB (Debian), PACMAN (Arch Linux), PORTAGE (Gentoo), TGZ (Slackware).

La mayoría de las distribuciones permiten instalar software no incluido en esta. Por ejemplo, en una distribución con el entorno de escritorio GNOME, incluido por defecto, podemos instalar KDE sin mayor problema. Incluso, algunos usuarios expertos descartan el uso de una distribución en particular, al armar su propio sistema operativo a la medida usando “distros” como Linux From Scratch. Aunque esto lo recomiendo sólo para usuarios expertos, o usuarios avanzados acompañados de un adulto responsable.

En resumen, se puede aplicar cualquier cantidad de criterios para clasificar las distros: comerciales, no comerciales, completamente libres, con software privativo, para escritorio, para servidor, sistemas integrados, orientadas a usuarios novatos o expertos, de uso especifico (como firewalls, clusters, o routers), que requieren o no instalación, por el tipo de gestor de paquetes, por el entorno de escritorio, por la región o lenguaje, orientados a la producción de multimedia, y un largo etcétera. Eso nos lleva a la siguiente pregunta.

Qué distribución debo escoger?
Es muy probable que después que leas mi recomendación dirás algo como “tanto rollo para nada” e inmediatamente después hagas alguna mención a mi madre o incluso a mi padre (dependiendo el grado de tu molestia y decepción) pero correré el riesgo. Mi recomendación es que selecciones una del Top 5 de Distrowatch durante los últimos 6 a 12 meses. Te sugiero esto, pues al ser de las distros mas populares, encontraras una comunidad lo suficientemente grande para encontrar buena documentación en linea y en tu idioma o ayuda en foros o blogs. Y también es mas probable que al haber una comunidad mas grande existan en el mercado buenos libros o artículos en revistas. Siendo así podrás convertirte en un usuario de Linux avanzado en poco tiempo.

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